Columbia Records en nuestra colección

Diciembre 9 de 2013

La Columbia Phonographic Company fue fundada en 1888 en Washington D.C. en los Estados Unidos por Edward Easton. En 1893 se fusiona con la American Graphophone Company. Fue una de las primeras marcas en ofrecer grabaciones de audio y fonógrafos. Columbia es la marca más antigua en ofrecer sonido pregrabado, y fue la primera en ofrecer música pregrabada, en contraposición a otras marcas que solo vendían cilindros en blanco.

Originalmente Columbia distribuía y vendía los fonógrafos y cilindros fonográficos de Edison en Washington, Maryland y Delaware. Su nombre deriva del District of Columbia donde se asentaba su sede. Columbia producía también sus propias grabaciones, para 1910 su catálogo musical constaba de 10 páginas.  Para 1894 rompe lazos con la compañía de Edison y su North America Phonograph Company.  A raíz de esta ruptura Columbia vende y distribuye  productos de su propia manufactura, contando con una planta de producción en Connecticut. Edward Easton su fundador , era un empresario tenaz que convirtió a Columbia en el principal competidor de Edison. Las dos compañías compitieron ferozmente, regularmente introducían innovaciones en sus productos que significaban mejoras en la calidad de sus grabaciones y sus aparatos de reproducción.

Algunas de las innovaciones de Columbia en esos años fueron: El cilindro XP; un cilindro moldeado en cera de color café que reutilizaba lotes de viejos cilindros no vendidos. Así como un sistema de amplificación mecánica en sus fonógrafos, las bocinas y amplificadores eléctricos todavía estaban a décadas de desarrollarse.

En 1900 Columbia enfrentó a un nuevo competidor: La Victor Talking Machine Company. Victor manufacturaba grabaciones en formato de disco opuesto a los cilindros que manejaban Columbia y Edison. Como precedente de este nuevo formato, Columbia comercializo en 1899 un fonógrafo dirigido al público infantil, el Toy Graphophone. Este juguete utilizaba pequeños discos de cera en un formato parecido a lo que después serían los discos sencillos de 45 rpm. Como respuesta Columbia manufacturo al mismo tiempo discos y cilindros, dejando que el público decidiera que formato era más popular. Unos pocos años después abandonó el formato de cilindro por completo.

A principios de siglo Columbia continuó creciendo y obtuvo un gran éxito económico. Tanto así que se asoció con el ingeniero Gugliemo Marconi, el cuál funcionó como asesor en proyectos de investigación. La serie de grabaciones bajo el sello Columbia-Marconi Velvet Tone Records apareció en 1906 y fue uno de los resultados de esa colaboración.

En 1908 Columbia introduce al mercado los discos de doble cara, que en un principio eran usados para artistas secundarios, dejando a los artistas importantes con una sola superficie grabada.

Durante este periodo Columbia contrató a varios artistas de la Metropolitan Opera de Nueva York para producir grabaciones y así enriquecer su repertorio.

La compañía introdujo en 1907 la serie de fonógrafos “Grafonola” para competir con Victor y  su popular línea “Victrola”. Los reproductores de Columbia presentaron una gran diversidad, y se pueden encontrar hasta reproductores de doble formato; gramófono y fonógrafo en un mismo aparato. Las presentaciones eran muy variadas, encontrándose diseños extravagantes que simulaban muebles, tales como mesas y gabinetes.

En 1925 Columbia licencia el proceso de grabación eléctrico de Western Electric. A las grabaciones resultantes se les denomina: “Viva Tonal”.  Al año siguiente su repertorio musical se amplía con artistas como: King Olivier, Louis Armstrong, Blind Lemon Jefferson, Bessie Smith, Bob Willis entre otros.

En la década de los treintas Columbia vivió varias crisis. En 1929 la compañía  fue comprada por la British Columbia Gramophone Company originalmente una subsidiaria de la American Columbia. En 1931 La British Columbia se fusiona con la Gramophone Company para formar EMI. Como parte del trato EMI se ve forzada a vender   las operaciones de la American Columbia a la compañía Grigsby–Grunow compañía que manufacturaba los radios Majestic.

En 1932 experimenta con un nuevo formato el “Long Playing Record” un disco de larga duración de 4:30 a 5:00 minutos por lado.  Este formato fue lanzado en varios sellos de la compañía, pero careció de éxito y fue descontinuado para mediados de ese mismo año.

En 1934 Grigsby–Grunow cae en la bancarrota y vende Columbia a la American Record Company por $70,000 dólares.

En 1938 la compañía explora nuevos géneros musicales como el gospel y el country. En 1936 consigue un contrato con The Chuck Wagon Gang con quienes mantuvieron relación hasta los años setentas, vendiendo al menos 37 millones de copias.

La compañía fue básicamente inexistente hasta 1938, que es cuando la CBS (Columbia Broadcasting  System) compra la American Record Company que la marca Columbia Records es revivida. Columbia Records originalmente ayudó a fundar la CBS en 1927, poco después se retiró dejando solo el nombre.

Durante los años cuarentas el entonces presidente de Columbia, Ted Wallerstein se propuso crear un formato de audio en donde pudiera “escuchar un movimiento completo de una sinfonía”.  En 1948 Columbia comercializó un nuevo formato que se volvería estándar los próximos cincuenta años: el disco de larga duración. El LP como también fue conocido (Las siglas LP se refieren a Long Play, en inglés) era un disco de diez pulgadas que giraba a 33 1/3 revoluciones por minuto. La innovación de Columbia fue el “micro surco” que permitía aprovechar mejor el espacio disponible en los discos.  El primer  álbum de música popular en ser lanzado en este formato, fue la reedición de “The Voice” de Frank Sinatra. Originalmente este álbum fue lanzado en un formato de cuatro discos de 78 rmp, pero con el nuevo formato se reedito cómo un solo disco. Asimismo se lanzó un serie de álbumes de Música clásica en este nuevo formato de larga duración, siendo muy exitosos. Viendo el suceso de los discos de larga duración, pronto los competidores, se apresuraron a adoptarlo también. Capitol fue el primer competidor en adoptar el nuevo formato en 1949, pronto seguirían, RCA Victor (1950) y las demás marcas estadounidenses. En Europa Decca Records fue la primera en lanzar el LP en 1949.

En los años sesentas y setentas continúo diversificando su catálogo y operaciones. Con ejecutivos como Clive Davis y John Hammond. Durante estos años se experimentó con diversas y nuevas tecnologías entre las que destacan el uso del estéreo a principios de los sesentas y el sonido “Cuadrafónico” a principios de los setentas. En 1988 Columbia fue adquirida por Sony Music Entertainment.

Columbia ha representado a algunos de los artistas musicales más importantes del s. XX tales como: Bob Dylan, Miles Davies, Johnny Cash, Barbra Streisand, Simon & Garfunkel, Janis Joplin, AC/DC, Aerosmith, The andrew Sisters, Fiona Apple, Louis Armstrong,  Beyoncé Knowles, Burt Bacharach, Count Basie, Jeff Beck, Tony Bennet, Mike Bloomfield, Kate Bush, The Byrds, Calvin Harris, Mariah Carey, Walter/Wendy Carlos, June Carter, Ray Charles, Cher, Petula Clark, The Clash, Leonard cohen, Ornette Coleman, Ray Coniff, Chick Corea, Cypress Hill, Xavier Cougat, Doris Day, Celine Dion, Neil Diamond, Duke Ellington, Aretha Franklin, foster the People, Judy  Garland, Marvin Gaye, Glen Gould, Nina Hagen, Herbie Hancock, Billie Holiday, Lauryn Hill,  Julio Iglesias,  Billy Joel, Judas Priest, Alicia Keys, The Kinks, Leftfield, John Legend,  Barry Manilow, Taj Mahal, Ricky Martin, John McLaughlin, Mecano, Bette Midler, MGMT, Charlie Mingus, Thelonius Monk, Willie Nelson, One Direction, Dolly Parton, Public Enemy, Shakira, Paul Simon, Frank Sinatra, Patti Smith, Bruce Springsteen, Bonnie Tyler, The Vaccines, Sarah Vaughan. Van Halen, Scott Walker, Muddy Waters, Roger Waters, Wham!, Andy Williams, ZZ Top entre otros.

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